Brymner était, dit-on, « aimé de tous ses élèves et confrères, non seulement à cause de sa maîtrise du métier, mais aussi en raison de sa gentillesse ». Dictionnaire biographique du Canada

William Brymner est né à Greenock, en Écosse, en 1855. Son père, Douglas Brymner, était le premier archiviste du Dominion Square Building. Brymner et sa famille arrivent à Melbourne, dans le Haut-Canada, en 1857, et, en 1864, ensuite ils déménagent à Montréal. Il entreprend des études pour devenir architecte, mais décide finalement de se consacrer à la peinture à temps plein.

 

William Brymner gagne sa vie en enseignant, d'abord à l'Ottawa School of Art, puis de 1886 à 1921, à l'Art Association of Montreal. Il est considéré comme étant le premier grand professeur de peinture au Canada. Il a joué un rôle important auprès de nombreux artistes de Montréal qui ont eux-mêmes connu, plus tard, la notoriété. Parmi ses élèves à l'Art Association of Montreal, on retrouve notamment Clarence Gagnon, Adrien Hébert, Henri Hébert, Prudence Heward, Edwin Holgate, A.Y. Jackson, Lilias Torrance Newton, Sarah Robertson, Anne Savage et Marian Dale Scott. .

 

Brymner a subi l'influence de l'École Française, tant celle de la peinture classique que la peinture impressionniste. Partageant une passion pour la thématique du paysage avec ses contemporains J.W. Morrice, Horatio Walker, Edmond Dyonnet et Maurice Cullen, il dessine avec eux à Sainte-Anne-de-Beaupré et à l'Île d'Orléans. Ses portraits et ses scènes d'intérieurs sont très réalisés dans un style figuratif. Il réalise aussi des aquarelles sur soie et des murales.

 

En 1883, Brymner obtient le titre de membre associé à l'Académie royale des arts du Canada (A.R.C.) et membre à part entière, en 1886. La même année il devient membre de l'Ontario Society of Artists. Il participe régulièrement aux grandes expositions annuelles d'art au Canada, dont l'exposition nationale canadienne à Toronto, et aussi à bon nombre d'expositions internationales. Il a reçu une médaille d'or à la Pan-American Exhibition de Buffalo en 1901 et une médaille d'argent, à la Louisiana Purchase Exposition de Saint-Louis, en 1904. Membre fondateur de la Montreal Water Colour Society (1889) et du Pen and Pencil Club de Montréal (1890, dont il sera nommé président en 1893), il prit également part, de 1908 à 1915, aux activités du Canadian Art Club, tenues à Toronto, et, à compter de 1912, à celles de l'Arts Club of Montreal, dont il fut président entre 1916 et 1917. Élu en 1907 vice-président de l'Académie royale des arts du Canada, il en devint président, en mai 1909. En 1916, il reçut le titre de compagnon de l'ordre de Saint-Michel et Saint-Georges

 

En 1917, suite à un accident vasculaire cérébral, Brymner cesse de peindre et en 1921 il prend sa retraite. Il passe les dernières années de sa vie à voyager, surtout en France et en Italie, en compagnie de sa femme. Il meurt au cours d'une visite à la famille de celle-ci à Wallasey, en Angleterre, à l'âge de 70 ans.

 

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